Para aquellos que les importan los rótulos de música, “big band jazz-rock” fue un género popular de música que comenzó a fines de los años sesenta. Blood, Sweat & Tears y Chicago son grupos que generalmente vienen a la memoria. Sin embargo, estos grupos no fueron los únicos incluidos en este rótulo, además de estos grupos, también están incluidos: Archie Whitewater y The Ides of March. Pero, discutiblemente el grupo menos conocido de todos, y que actualmente ha sido injustamente olvidado, es Illustration, un grupo formado en Montreal, Canadá. Con frecuencia los grupos que terminan siendo olvidados lo merecen por diversas razones, pero el olvido que sufre Illustration hoy en día es injusto. Illustration fue un grupo excelente que demostró dominio musical en todo sentido, pero luego del lanzamiento formal de su único disco, una mala dirección fue lo que ocasionó la muerte prematura del grupo.
 
Formado en el club Fontaine Bleu en St. Jean, Quebec en 1968, Illustration era esencialmente la fusión de otras dos bandas que ya tocaban en Ontario y Quebec en aquella época: The Phoenix of Ayre’s Cliff y The Jades

The Phoenix of Ayre’s Cliff originalmente fue conocido como The Dynamics, una banda formada por el guitarrista Jimmy Mann. La banda sufrió varios cambios a mediados de los años sesenta, entre ellos: la partida y el regreso eventual de Jimmy Mann. Chan Romero, famoso por su canción “Hippy Hippy Shake,” fue quien suplantó momentáneamente a Jimmy Mann, tiempo durante el cual la banda era conocida como Romero and The Reputations, pero más tarde abandonó el grupo mientras estaban en Quebec. Finalmente, el grupo llegó a ser The Phoenix of Ayre’s Cliff formado por los siguientes integrantes: vocalista Hans Stamer, guitarrista Bob Deutscher, saxofonista Norman Burgess, percusionista Kenny Brabant, bajista Ken Folk, y en teclados Richard Terry. 

The Jades originalmente fue conocido como The Flaming Stars a principios de los años sesenta y estaba dirigido por el percusionista Don Carpentier. Este grupo tocó como tal durante nueve años por todas partes de Ontario y Quebec y aparecía en clubes notables como el Esquire Show Bar en Montreal. Billy Ledster era el vocalista del grupo, Rene Hamelin su guitarrista y Johnny Ranger el tecladista. 

A fines de los años sesenta, los músicos de The Phoenix of Ayre’s Cliff querían volver a oeste del Canadá, de donde la mayoría de ellos eran. Richard Terry y Norman Burgess, sin embargo, querían formar un grupo más grande con el que ir a los Estados Unidos. En particular, Richard Terry estaba intrigado por el grupo basado en Chicago, The Mob, a saber, el uso exclusivo de esa banda de instrumentos de latón en su programa, y quería hacer algo similar. Norman Burgess había oído The Jades juegan antes y pensaron que tenían un sonido muy bueno. Se lanzó la idea de que él y Richard Terry unirse con The Jades a darse cuenta de su visión de un gran sonido de la banda. Cuando los dos conocieron al tecladista Johnny Ranger y al vocalista Billy Ledster de The Jades en el club Fontaine Bleu en 1968, decidieron formar un nuevo grupo al que llamaron, a sugerencia de Richard Terry, The Sound Syndicate. Con la introducción del tecladista Johnny Ranger, Richard Terry se trasladó al bajo y el grupo empezó a crecer rápidamente. El percusionista Claude Roy, quien había tocado en el pasado con The Jades, se hizo miembro del grupo. También se hicieron miembros los trompetistas Benoit Perreault y Paul Perkins, de Boston, el guitarrista Garry Beattie, y el saxofonista Gerry Labelle. En ese momento, la banda nueva obtuvo al agente Don Seat de Boston y comenzó a tocar regularmente en el club Fontaine Bleu cuando el trompetista Leo Harinen suplantó a Paul Perkins. 

The Sound Syndicate ya había llegado a ser un grupo de nueve músicos y seguía creciendo cada vez más. Mientras una noche tocaban en Boston en 1969 en el club Lucifer, un trombonista, llamado Roger Homefield, participó junto con la banda de forma improvisada y resultó ser otro miembro de la banda al final de la noche. Tocando por la costa del este de los Estados Unidos, la banda se dirigió a Seaside Heights, Nueva Jersey cuando Gerry Labelle dejó la banda para sumarse a otro proyecto en Chicago. Como el grupo en ese momento necesitaba un nuevo saxofonista, así fue como Donald Sanders, a quien Richard Terry sabía desde la década de 1960, se introdujo al grupo junto con su esposa, la cantante Scherri Saint James, quien se sumó a los vocalistas del grupo. 

Ahora The Sound Syndicate había aumentado, siendo once músicos sus integrantes. El agente Barry Wolfe los escuchó y se los presentó al productor Alan Lorber. A Lorber le gustó lo que escuchó e incentivó a la banda a que grabara un disco con Janus Records. El grupo grabó su primer disco en A&R Studios en Nueva York hacia fines del año 1969. Como ansiaban tocar su música, se fueron de gira por diversos clubes de la costa. Posteriormente, el grupo cambió sus integrantes nuevamente, Glenn Higgins reemplazó al saxofonista Donald Sanders quien se instaló en Nashville para continuar su propio proyecto allá. Billy Shiell se unió al grupo en Miami añadiendo una tercera trompeta. Antes de estrenar su disco, que estaba en pleno ensayo, Alan Lorber, que tenía un concepto particular en mente por la banda, le sugirió al grupo que cambiara su nombre. Así fue como el grupo adoptó su nuevo nombre, Illustration, en el club Stock Market, en St. Petersburg, Florida. 

Durante esa época, Illustration tocaba con varios músicos notables como Ike & Tina Turner en el Hotel Newport en Miami y también con Joe Cocker, Rod Stewart, Miles Davis, H.P. Riot, y Funkadelic. Cabe mencionar que el grupo gozó de una buena aclamación de los críticos dando una buena reseña en la Revista Rolling Stone (junio, 1970) y comentarios igual de positivos de John Wilson, un crítico de jazz para el New York Times, Dave Bist, un columnista de música para la Montreal Gazette, y Dennis Washburn, un columnista de música para el Birmingham News. Además, el primer single estrenado por el grupo, “Our Loves a Chain,” fue muy escuchado en las radios canadienses, alcanzando los 10 primeros puestos en algunas estaciones.  

No obstante, hacia fines del año 1971, muchos de los miembros del grupo no estaban de acuerdo con la dirección su agente. Por consiguiente, a pesar de tener bastante material para su próximo álbum y una oferta de Warner Bros. Records, las perspectivas de la banda no eran buenas y se estaban acabando sus éxitos. En esos días, Illustration estuvieron en Montreal y tuvieron la oportunidad de ser parte de la banda sonora de una película canadiense-francesa llamada Après Ski. Allí grabaron cinco canciones instrumentales en RCA Victor Studios. De acuerdo con Johnny Ranger, el grupo grabó estas canciones sin doblajes y dentro de un corto período de tiempo de tan sólo unas horas. Desafortunadamente, el grupo nunca recibió crédito por su contribución a causa de restricciones legales hasta que el álbum fue re-lanzado en 2012 por Disques Pluton. Poco tiempo después, el grupo se disolvió. 

Luego de su separación, cada miembro de Illustration trabajó por propia cuenta. Unos partieron de gira con la producción de Jesus Christ Superstar mientras otros, como Roger Homefield, procedió a grabar con músicos notables como Stan Kenton, Buddy Rich, Maynard Ferguson, y The Miami Sound Machine. En los años siguientes, otros miembros de Illustration se reunieron en varias encarnaciones entre los que se pueden recordar Fox, The Michel Comeau Blues Band, y Man Made. Entre estos grupos Man Made tenía algún éxito comercial. Era un grupo más pequeño y tenía un sonido completamente nuevo. Man Made, junto con Gilles Talbot y con el productor Andre Perry, grabaron un disco para Good Noise en 1972. Man Made tocaba con otros músicos en Montreal incluyendo Jerry Mercer de April Wine, Rene Hamelin, Bob Baines, Denis Comeau, Gilles Beland y Gerry Labelle. En 1977 los miembros de Man Made anónimamente grabaron un single de disco llamado “Dracula Disco” para compositor Gerry Bribosia. Pero la banda no llegó a grabar un segundo álbum bajo su propio nombre y se separaron a fines de los años setenta. 

Es lamentable que Illustration no perdurara. Su música era sofisticada y su dominio musical era excelente. Tocaba con un alma musical tan singular que le daba un sonido único que los distinguía por tener sello propio. No había otra banda que podía igualar el poder de su seis instrumentos de viento. Está claro que talento no siempre garantiza éxito comercial, pues si lo hiciera, Illustration sería famoso actualmente. Hoy en día, lamentablemente, Illustration está casi completamente olvidado ya que muy poca gente aún recuerda su música. En 2012, por ejemplo, la banda sonora de la película Après Ski fue remasterizado y re-lanzado por el sello Pluton en Quebec, donde la música que ha disfrutado de algo de un estatus de culto. Cabe mencionar que muchos de los miembros de Illustration hoy en día siguen tocando música y a pesar de sus breves éxitos, su música se distingue tanto como antes.  

Nuestro propósito es difundir la historia y música de Illustration
a través de este sitio para aquéllas personas que olvidaron a este excelente grupo y para quienes no pudieron conocerlo.